Descubren abejas-soldado

Abejas Jatai: la abeja soldado -a la derecha- tiene un cuerpo mayor que las obreras y patas más largas que usa en la lucha con invasores.

Abejas Jatai: la abeja soldado -a la derecha- tiene un cuerpo mayor que las obreras y patas más largas que usa en la lucha con invasores.

Todos oímos hablar de hormigas soldado cuya función principal es proteger el nido de los intrusos. Ahora, científicos han descubierto un nuevo soldado en el mundo generalmente menos conflictivo de las abejas.

Un equipo de la Universidad de Sussex encontró que, en las colonias de abejas Jatai (Tetragonisca angustula), algunos insectos nacen soldados.
El estudio, publicado por la Academia Nacional de Ciencias de Estados Unidos, presenta el primer ejemplo conocido de una abeja soldado.

Mientras que el sistema de castas es común en hormigas y termitas con insectos de diferentes formas y tamaños que asumen roles definidos, la división del trabajo de las abejas suele ser mucho más transitoria.

“Los trabajadores llevan a cabo diferentes tareas en diferentes edades”, explicó el profesor Francisco Ratnieks de la Universidad de Sussex, quien dirigió el equipo de investigación. “Empiezan con la limpieza de la colmena, la alimentación de las larvas… después la recolección y [finalmente] la protección”.

Pero mientras el rol de guardia en la mayoría de las abejas dura un día, las abejas Jatai hacen de guardias en la entrada a la colmena cerca de una semana, lo que, en el mundo de los insectos, es una carrera relativamente larga.

El equipo de científicos observó colmenas en una granja de Fazenda Aretuzina, Brasil. Usaron puntos de pintura para marcar las abejas que revoloteaban y se posaban cerca de la entrada, lo que reveló que desarrollan el papel de guardias durante largos períodos de tiempo.

“A continuación, llevamos algunas de estas abejas-guardia al laboratorio para examinarlas más de cerca”, explicó el profesor Ratnieks. A partir de este examen, él y sus colegas se dieron cuenta de que las abejas no sólo presentaban comportamientos diferentes, también se diferenciaban en tamaño y forma de las abejas obreras. “Los soldados Jatai son un 30% más grande que las abejas obreras”, dijo el profesor Ratnieks. “Tienen grandes patas que, probablemente, usan en el combate”.

Ratnieks y sus colegas creen que las abejas soldado Jatai son el producto de una suerte de carrera armamentista evolutiva contra el peor enemigo de la especie: la abeja ladrón (Lestrimelitta limao). Se llaman así porque, en lugar de recolectar, simplemente invaden las colmenas de otras abejas y roban sus reservas de alimentos. “Son mucho más grandes que las abejas Jatai y con un ataque a gran escala pueden destruir a una colonia”, explicó el profesor Ratnieks.

La abeja soldado Jatai se aferra a las alas de una mucho más grande abeja ladrón para inmovilizarla

La abeja soldado Jatai se aferra a las alas de una mucho más grande abeja ladrón para inmovilizarla

Las abejas soldado parecen ayudar a prevenir estos ataque al atacar a cada ladrón que se acerca explorando alguna colmena para invadir. Los científicos probaron la capacidad de las abejas soldado para defenderse de un ladrón propiciando peleas entre los dos insectos. Colocaron una abeja ladrón en el tubo de entrada de un nido de abeja Jatai y observaron la reacción de los soldados. Estos, a pesar de su menor tamaño, usaron sus mandíbulas para sujetar las alas de las abejas ladrón, inmovilizandola. Los soldados Jatai que son finalmente superados mueren durante estas peleas. Parece que “se sacrifican” para proteger a la colonia, dijo el profesor Ratnieks, y agregó: “Estas abejas representan el pináculo de la vida social”.

El Dr. Richard Gill, especialista en abejas del Royal Holloway de la Universidad de Londres explicó que las sociedades de insectos podrían “actuar de manera más eficiente” si los individuos fueran del tamaño y la forma correcta para un trabajo determinado. “Piense, por ejemplo, en porteros de discoteca, guardias de seguridad y jugadores de rugby”, dijo. “A menudo es útil ser grande a la hora de abordar una situación conflictiva. Lo mismo parece ser cierto para las abejas al disuadir a ladrones.”

Fuente de texto y fotos: BBC
Traducción: Maximiliano Brina

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Publicado el 10/01/2012 en Fauna, insectos, Invertebrados, Naturaleza. Añade a favoritos el enlace permanente. Deja un comentario.

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