Neptuno completó su primera órbita desde que fue descubierto

¡Feliz primer ‘cumpleaños’ Neptuno! O, para ser más preciso, debería decir: “¡Feliz primera órbita desde tu descubrimiento el 23 de septiembre de 1846, Neptuno!”.

Sí, Neptuno sólo ha completado una órbita entera alrededor del Sol después de ser descubierto hace 164,8 años terrestres.

Sin embargo, a pesar del tamaño de Neptuno, el “gigante de hielo” no fue fácil de detectar y requirió algo de ingenio localizarlo. (Como Urano y Neptuno poseen una proporción de “hielos” de agua, amoníaco y metano en sus atmósferas mayor que los “gigantes de gas” como Júpiter y Saturno, son conocidos como “gigantes de hielo”.)

Tirando de Urano

La primera pista de la exitencia de Neptuno no vino de detectar directamente un análogo de una “estrella errante” con la órbita de un planeta desconocido; realmente vino de observar el “bamboleo” en la órbita de un planeta vecino.

En 1781, el astrónomo británico William Herschel fue el primero en notar algo extraño en la órbita de Urano. En 1821, el astrónomo francés Alexis Bouvard supuso que Urano estaba siendo perturbado por la gravedad de otro planeta masivo en el Sistema Solar exterior. Debía de haber algo ahí fuera tirando del séptimo planeta desde el Sol.

Luego en la década de 1840, el astrónomo inglés John Couch Adams y el astrónomo francés Urbain Le Verrier calcularon de manera independiente dónde debería estar este misterioso planeta en el cielo nocturno mediante la medición de los pequeños “bamboleos” en la órbita de Urano.

55 años después que Herschel notó las perturbaciones de Urano, el distante planeta fue oficialmente descubierto por el astrónomo alemán Johann Galle en la ubicación predicha por Couch Adams y Le Verrier. Fue nombrado Neptuno.

Como Neptuno se encuentra tan lejos del Sol (aproximadamente 4.500 millones de kilómetros, 30 unidades astronómicas, o 30 veces la distancia de la Tierra al Sol), tarda más de 164 años terrestres en completar una órbita entera alrededor de nuestra estrella.

La primera observación directa del gigante verde azulado fue hecha el 23 de septiembre de 1846, y la semana pasada Neptuno se encontraba en exactamente el mismo punto (relativo a su órbita alrededor del Sol, o “longitud heliocéntrica”) que cuando fue encontrado por primera vez.

En agosto de 2010 se había informado que Neptuno había completado su primera órbita, pero era un error. La confusión surgió debido a que la posición del planeta gigante en el cielo hacía parecer que había regresado al mismo punto de su órbita donde fue descubierto.

En resumen, el día 12 de julio de 2011 fue oficialmente el día que Neptuno completó su primera órbita desde que fue descubierto en 1846.

Fuente: Discovery News

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Publicado el 15/11/2011 en Astronomía. Añade a favoritos el enlace permanente. Deja un comentario.

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